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[사설] 관광, ‘지방소멸·청년일자리·환경’ 최적 미래산업

‘명소·숙소·먹거리·놀거리 연계’ 총합 서비스 시급

  • 등록 2023.03.24 06:00:00
  • 13면

국회 문화체육관광위원회 소속 배현진 국민의힘 의원이 최근 ‘K-웰니스 관광산업 육성법’을 발의했다. 웰니스는 웰빙(well-being), 행복(happiness), 건강(fitness)의 합성어로, 코로나19 사태 이후 치유와 힐링을 목적으로 한 새로운 산업 트렌드이자, 윤석열 정부 120대 국정과제 중 하나다. 

 

코로나 혹한기를 겪었던 여행업이 전 세계적으로 재개되고 있다. 지난해 한국을 찾은 외국인 관광객은 320만명으로 2021년 96만여 명에 비해 두 배 이상 늘었다. 관광산업은 코로나 직전인 2019년 세계 GDP 기여도가 10.4%에 이른다. 관광산업은 굴뚝없는 하이테크 산업으로 미래 일자리 창출의 산실로 촉망받고 있다. 제조업에 비해 고용창출 효과가 최소 2배 이상 높다고 알려져 있다. 또 청년층 취업 비중이 다른 분야보다 두 배나 높은 것으로 평가된다. 

 

그러나 국내 관광산업의 GDP 기여도는 2.8%로 매우 낮은 수준이다. 관광객도 2012년 이후 2019년까지 증가 추세였지만 인접 경쟁국인 일본과 크게 대비된다. 일본은 같은 기간 외국 관광객이 무려 4배 넘게 증가했다. 2012년에는 일본이 836만명, 한국이 1114만명으로 우리가 300만명 더 많았다. 그러나 2012년 일본 아베 총리가 집권해 드라이브를 건 관광정책이 힘을 발휘하면서 3년 만인 2015년부터 상황이 역전됐다. 아베 전 총리는 관광을 유망 수출산업, 또 인구소멸과 고령화 문제를 해결할 미래 산업으로 인식하고, ‘관광입국추진 각료회의’를 진두지휘했다. 한국은 방탄소년단 등 유·무형의 K콘텐츠를 갖고 있었지만 한계가 있었다. 문화관광 관련 예산도 1.05%에 불과하고, 제대로 된 컨트롤타워이나 정책이 없었다. 관광업계에서는 ‘잃어버린 10년’이라는 말까지 나오고 있다. 

 

우선 정부는 관광산업을 미래의 먹거리 전략산업으로 선정하고 반도체나 전기차 못지않게 총력전을 펴야 한다. 중앙정부 차원의 최고의 콘트롤타워를 비롯해 관광청 신설 등을 서두르고 동시에 지자체·민간 전문가와 긴밀히 협업하는 시스템을 만들어야 한다. 

 

둘째 지방인프라 구축이다. 관광명소와 연계된 서울-지역간 항공 도로 철도 교통망이 촘촘히 갖춰져야 한다. 

 

셋째 특히 저출산 고령화와 관련해 더욱 비장한 설계가 필요하다. 지방소멸이 빠르게 진행되면서 수도권을 제외한 많은 지역이 사람과 먹거리가 존재하지 않는 황량한 곳으로 전락할 위험이 있다. 자치단체에 따라서는 관광인프라 구축에 눈을 떠 지방경제의 희망을 쏘아올린 사례들이 적지 않다. 지역의 관광 자원을 최대한 활용하는 맞춤형 개발을 서둘러야 한다. 지자체가 관광 인프라의 밑그림을 그리고 중앙정부는 상응하는 재정적 지원을 해야 한다. 

 

끝으로 관광산업의 디지털화다. 단순히 볼거리만을 위해 해외나 다른 지방에서 찾아오지 않는다. 먹고 즐기고 쉬는 여건을 총체적으로 완성해야 한다. 최근 한국관광공사가 ‘한국관광 데이터랩’을 통한 서비스 고도화를 유도하기로 했다. 국내외 누구든 접근이 가능하도록 최적의 빅데이터 서비스에 속도를 내야 한다. 관광산업은 지방소멸, 청년일자리, 탄소중립 등을 동시에 해결할 수 있는 최고의 미래산업임을 명심해야 한다.









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